ارکستر سمفونیک فیلادلفیا در سال 1900 متولد شد. این ارکستر به دلیل اجراهای تحسین برانگیزش، خود را به عنوان یکی از پیشروترین ارکسترها در طی قرن شناسانده است، مخصوصا با درخشش در تورهای بین المللی تاریخی و داشتن بهترین فروش آثار. مدیریت این ارکستر مدتها (تا سال 1993) برعهده ولفگنگ ساوالیچ (Wolfgang Sawallisch) بود. ارکستر در سال 2000 همراه با چندین اجرا، صدمین سالگرد خود را جشن گرفت که تور و برنامه تلویزیونی موفقی به همراه داشت. این کنسرت به طور جهانی از شبکه های تلویزیونی در 16 نوامبر 2000 پخش شد.

این ارکستر هر ساله بیش از یک میلیون نفر از عاشقان موسیقی را در سرتاسر دنیا با کنسرتهای زنده اش تحت تاثیر قرار می دهد، در واقع این ارکستر بیش از 300 کنسرت و اجراهای دیگر در هر سال دارد!

فصل اجراهای زمستان از سپتامبر تا مه است که شامل برنامه های آموزشی نیز می باشد. فصل تابستانی آن شامل اجراهای خارج از فیلادلفیا است، مثل مرکز مان برای هنرهای نمایشی (Mann Center for the Performing Arts) و سه هفته در مرکز هنری ساراتوگا (Saratoga) اطراف نیویورک. همچنین این ارکستر سالانه با خلاصه اجراهایی از بهترین کنسرتهای خود در طول سال در تالار کارنگی نیویورک حضور دارد.

موفقیتهای جهانی ارکستر همراه بوده با تورهای آنها در خانه، آمریکایی شمالی و دیگر کشورها. ارکستر در سالهای 1999 و 2001 در آسیا حضور فعال داشته و در سال 2000 به اروپا و تور سه هفته ای در سرتاسر ایالات متحده آمریکا از سپتامبر تا اُکتبر 2001 داشته است. در طول یک قرن تنها شش رهبر ارکستر در آن فعالیت کردند؛ دو آلمانی: فریتس اسشیل (Fritz Scheel) از سال 1900 تا 1907 و کارل پولیگ (Carl Pohlig) از 1907 تا 1912؛ اینها اولین مدیران موسیقی ارکستر بودند که برای دوازده فصل آن را مدریت و سازماندهی کردند.

لئوپلد استوکووسکی (Leopold Stokowski) متولد انگلستان در سال 1912 به عنوان رهبر ارکستر منصوب شد و به سرعت ارکستر را در جهت تازه های موسیقی پیش برد و آنرا در اجراهای مهم در ایلات متحده آمریکا با آثاری از آلبان برگ (Alban Berg)، مالر (Mahler)، راخمانینوف (Sergei Rachmaninov)، شوئنبرگ (Schoenberg)، اسکریابین (Scriabin)، سیبلیوس (Sibelius) و استراوینسکی رهبری کرد. لئوپلد استوکووسکی شهرت فیلادلفیا را در موسیقی کلاسیک آمریکا تثبیت کرد.

وی علاوه بر ضبط آثار بسیار برجسته به همراه ارکستر، بسیاری دیگر از ارکسترهای فیلادلفیا را مدیریت کرده است همانند: کنسرتهای ویژه کودکان و تورهای سمفونی در سرتاسر کشور. ائوگین اورماندی (Eugene Ormandy) متولد مجارستان رهبری ارکستر را در سال 1936 برای 44 سال بر عهده گرفت. تحت نظارت دستان ماهر اورماندی این ارکستر نام "صدای فیلادلفیا" را به خود گرفت و تورهای فراوانی داشت در سرتاسر آمریکا، اروپا، آمریکای لاتین، ژاپن، کره و چین خوش درخشید. شاید آخرین میراث اورماندی آثار ضبط شده ارکستر باشد که نزدیک به 400 ضبط است (شامل سه اثر طلایی بهترین فروش) که بسیاری از آنها مجددا تکثیر شدند.

اورماندی در سال 1980 جای خود را به ریکاردو موتی (Riccardo Muti) داد. موتی متولد ایتالیا، تنوع و گوناگونی را در ارکستر از طریق معرفی کردن موسیقی جدید و نا آشنا از تمام دورانها بنا کرد. او از آهنگسازان فراوانی دعوت به همکاری می کرد، همچنین سنت اپرایی ارکستر را بار دیگر جان بخشید، دادن کنسرتهای اپرا از وردی (Verdi)، پوچینی (Puccini)، واگنر (Wagner) و دیگران. ولفگنگ ساوالیچ بعد از 21 سال مدیریت اپرای باولین در مونیخ، در سال 1993 رهبر ارکستر فیلادلفیا شد.

تورهای او به همراه ارکستر شامل کنسرتهایی در چهار قاره و برانگیختن شور و هیجان تماشاچیان و تحسین آنان از پکن تا برمنگام و از بنس آیرس تا بوستون... او به عنوان یکی از برترین حامیان موسیقی سنتی آلمانی شناخته شده و توانسته شهرت ارکستر را افزایش دهد البته در حالی که او تلاش کرده از آهنگهای تازه تر و نا شناخته تر استفاده کند.

در دسامبر 2001 ارکستر فیلادلفیا به خانه جدید خود در مرکز هنرهای نمایشی کیمل (Kimmel) نقل مکان کرد. ساختمان آن مخصوص ارکستر طراحی شده. مرکز کیمل سالنه از ماه سپتامبر تا مه پذیرای ارکستر می باشد. این مرکز دو فضای مناسب برای اجرای کنسرت دارد: یک تالار با 2500 صندلی و دیگر سالن تاتر پرلمان (Perelman Theater) با 650 صندلی که مناسب برای اجرای کنسرتهای گروهی است.

نام آن به احترام بزرگترین تاجر و نیکوکار فیلادلفیا سیدنی کیمل (Sidney Kimmel) گذارده شد (کسی که بیشترین هزینه بنای آن را متحمل شد). ارکستر فیلادلفیا اولین ارکستری بود که در سال 1925 کار خود را به شیوه ضبط الکترونیکی (electrical recordings) ضبط کرد و توانست از حمایت مالی شبکه رادیویی NBC در سال 1929 برخوردار شود. در سابقه ارکستر سمفونیک فیلادلفیا، بارها به تیتر اولین برمیخوریم، اولین ارکستر در ساخت موسیقی فیلم در سال 1937، اولین برای حضور در پخش ملی تلویزیونی CBS در سال 1948، اولین ارکستر آمریکایی که در سال 1988 تمام سمفونی های بتهوون را در یک ریکورد اجرا و روی دیسکت، ضبط و تکثیر کرد و اولین ارکستر مهمی که در سال 1997 کنسرتی زنده را به شیوه cybercast از اینترنت پخش کرد.

همچنین این ارکستر در سال 1939 اثری جاودان در حیطه سینما از خود به جای گذاشت با ساخت موسیقی انیمیشنی از والت دیسنی که آن نقش مهمی در محبوب کردن موسیقی سمفونیک در آمریکا داشت. در سال 1973 در عرصه سیاست کاری تاریخی انجام داد، با دادن توری در جمهوری خلق چین، کنسرتی در تالار بزرگ پکن، رل با شکوهی در سیاست جهانی به عهده گرفت! نیز در سال 1999 به همراه ساوالیچ اولین ارکستری بود که به ویتنام رفت.

گفتگوی هارمونیک